El activista que estableció el programa de intercambio de jeringuillas más grande de Puerto Rico

October 7, 2015 - By Hannah Hetzer

El movimiento por la reforma a las políticas sobre drogas es una enorme coalición que reúne a personas que lucha por la reforma al sistema criminal, la justicia racial, las libertades individuales, la dignidad, los derechos humanos, la salud, y la seguridad pública. Hay expertos que trabajan por la reducción de daños, defensores que luchan por el fin a las dañinas sanciones criminales, activistas impulsando la legalización de la marihuana. A veces coincidimos, colaboramos, y nos apoyamos; sin embargo, es raro encontrar a alguien que luche activamente e incansablemente en todas las facetas de la reforma a las políticas de drogas, que una todas las hebras de este creciente movimiento.

Esta semana homenajeamos a Rafael Torruella, quien encarna lo que significa ser un activista por la reforma a las políticas de drogas en el sentido más amplio. Nació y creció en San Juan, Puerto Rico, siendo testigo de los problemas asociados con el uso de drogas y las políticas de control de las mismas. En Puerto Rico, más del 40% de las nuevas infecciones de VIH son causadas por el uso de jeringas contaminadas. Rafael sabía que hay un problema con la manera en que el gobierno lidia con el uso de drogas, con la marginalización de las personas que usan drogas.

A quien tenemos que agradecer por el trabajo de Rafael en las políticas de drogas y la reducción de daños es a su abuela. Él estaba trabajando en un proyecto de investigación en la Universidad de Puerto Rico sobre uso de drogas y género cuando su abuela le enseñó un artículo de un periódico que hablaba sobre el intercambio de jeringuillas y le dijo, “Mira, esto es lo que la gente está haciendo sobre eso de lo que siempre estás hablando.”

Rafael se mudó a Nueva York, coordinando el programa de intercambio de jeringas de CitiWide Harm Reduction en el barrio South Bronx, antes de regresar a casa para establecer lo que posteriormente se convertiría en el programa de intercambio de jeringas más grande de Puerto Rico, Intercambios, que provee de más de 150,000 jeringas al año en 15 comunidades de 6 municipalidades de Puerto Rico. Intercambios opera en un modelo de asistencia entre pares, con equipo e información otorgada por personas que solían usar drogas, o que las usan actualmente.

Para Rafael, la reducción de daños se trata de empoderar a las personas que usan drogas: trabajar con ellas, no para ellas. Se trata de literalmente encontrar a la gente donde están, pues hace intercambios móviles, para que los recursos y la información no sean lejana o inaccesible, sino que sean llevadas a las comunidades.

Rafael se enfoca en proveer educación sobre el equipo, enseñando cómo inyectarse de manera segura, cómo prevenir contagios de VIH, cómo reconocer una potencial sobredosis, y qué hacer frente a una. El principio que rige a Rafael es “con la información y los medios adecuados, la gente cuidará de su salud.”

Después de años de labor, Rafael se dio cuenta de que proveer servicios solamente no iba a cambiar los problemas más amplios del sistema de encarcelación masiva y la exclusión social. En Puerto Rico, las leyes son tan severas que una persona podía ser encarcelada por diez años por posesión simple de cannabis en áreas recreativas. Basados en la necesidad de acciones más amplias, Rafael y sus compañeros lanzaron Descriminalización.org, una campaña que lucha por la descriminalización del uso de drogas, que ha tenido triunfos importantes. Leyes de descriminalización y de marihuana medicinal han sido introducidas a la legislación puertorriqueña, y recientemente, el gobernador presentó órdenes ejecutivas que reclasificaron la cannabis para uso medicinal, e hicieron de la posesión de marihuana una prioridad baja para las fuerzas de seguridad pública. Además, el senado aprobó una propuesta de ley para prevenir sobredosis y distribuir naloxona, elaborada en conjunto de activistas de salud pública, entre ellos Rafael.

Rafael cree en el poder de las coaliciones. Es miembro fundador de la Coalición Puertorriqueña de Reducción de Daños (CoPuReDa) y está expandiendo su trabajo al Caribe, proveyendo de asistencia técnica para la reducción de daños y el intercambio de jeringuillas en la República Dominicana y en las Islas Vírgenes de los Estados Unidos. Rafael asegura que “nos asumimos como caribeños y latinoamericanos”. Su trabajo ha sido indispensable en el avance de las reformas en la región. Rafael Torruella trabaja a través de diferentes países, culturas, y problemáticas; y tenemos suerte de contar con él en el movimiento de reforma de las políticas de drogas.

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Hannah Hetzer es la coordinadora del programa para las Américas de la Drug Policy Alliance.

Esta entrada de blog es parte de una serie dedicada a conmemorar el impacto de los activistas latinos por la reforma de las políticas de drogas durante este Mes de la Herencia Hispana.

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